El icónico vehículo de la Segunda Guerra Mundial tuvo su comienzo en el curso de prueba de castigo de Camp Holabird

Durante la Primera Guerra Mundial, Holabird fue el sitio de un depósito de intendencia del ejército que enviaba suministros a las fuerzas estadounidenses. Estos incluían camiones. Había que enseñar a los soldados a conducir y reparar estos vehículos, por lo que Holabird también tenía una escuela. También tenía algo más: una pista de prueba diseñada para presentar a los conductores las condiciones que podrían encontrar. También sirvió para probar los propios vehículos.

Incluso antes de que Estados Unidos entrara en la Segunda Guerra Mundial, los altos mandos del ejército sabían que había una deficiencia en el parque automotor estadounidense: nuestros camiones eran demasiado grandes para un movimiento rápido y sigiloso. Necesitábamos un pequeño vehículo de reconocimiento polivalente.

Las especificaciones que se enviaron a los fabricantes estadounidenses en mayo de 1940 estipulaban que este nuevo vehículo no pesaría más de 1,300 libras, tendría una distancia entre ejes de dos metros y sería de tracción en las cuatro ruedas. Debería poder transportar 600 libras, tres hombres, básicamente, y una ametralladora calibre .30.

Y el Ejército quería un prototipo funcional en 49 días.

Solo dos fabricantes, American Bantam Co. y Willys-Overland, inscribieron vehículos en la competencia. Serían probados en la pista de prueba infame de Holabird, un proceso que un escritor comparó con «rodar [the truck] por el Gran Cañón”.

Otro oficial de transporte motorizado, citado en de Herbert R. Rifkin historia oficial del proyecto del Ejército, dijo que el curso de prueba “tortura un camión como un potro inquisitivo, y si un camión tiene algo que confesar, confiesa”.

El proceso en Holabird comenzó con una inspección visual, seguida de una prueba con dinamómetro para verificar la potencia del motor.

Luego vinieron 5,000 millas de conducción normal en carretera con una carga útil completa y cargas remolcadas. Luego vino la tortura, comenzando con una prueba a campo traviesa de 1,000 millas.

“Esta fue una prueba severa que incluyó pasar por lodazales, subir colinas con pendientes del 65 %, sobre grandes zanjas y alrededor de pequeñas colinas sinuosas que con frecuencia causaban distorsión del marco”, escribió Rifkin.

Luego, el vehículo fue conducido 1,000 millas en un camino de arcilla, seguido por 500 millas en una pista de arena. El último paso fueron 10 horas de manejo en una pendiente de arena tan empinada que el vehículo tuvo que viajar en su marcha más baja a no más de 2 mph.

Finalmente el modelo fue desarmado y examinado.

“Bantam fue la única compañía de automóviles que cumplió con los requisitos”, dijo Van Valkenburgh, quien escribe sobre equipos de la Segunda Guerra Mundial en su sitio web questmasters.us y en su página de Facebook.

Pero al ejército le preocupaba que la pequeña empresa de Butler, Pensilvania, no pudiera fabricar los vehículos en cantidades suficientes. Willys y Ford fueron elegidos para construir el vehículo de reconocimiento de comando 4×4 de ¼ de tonelada. Entre 1941 y 1945, Willys construyó 300.000 en su planta de Toledo. Ford fabricó 250.000 en cinco plantas diferentes.

En cuanto al nombre, en 1943 un portavoz del ejército le dijo a Associated Press que se derivaba de su función como vehículo de “propósito general”, o GP. Poco después, dijo, “la posibilidad fonética de GP pasó a primer plano y el resultado fue jeep”. Willys eventualmente registraría los derechos de autor del nombre, dándonos Jeep.

Fort Holabird cerró en 1973. Hoy en día se encuentra en el sitio un complejo industrial ligero. Pero en el centro hay un parque. Y en el parque está la misma colina donde esos prototipos fueron sometidos a sus arduos pasos.

Calles empinadas de hormigón suben la colina. No puede conducir sobre ellos, están en un área solo para peatones, pero Van Valkenburgh dijo que los propietarios de Jeep deberían ir al sitio «y rendir homenaje». (Tiene dos: un modelo Willys y un modelo Ford).

“La colina es donde se derivó el Jeep y nació todo el futuro de lo que hoy se conoce como el vehículo utilitario deportivo”, dijo Van Valkenburgh.

Los soldados que conducían el jeep llegaron a amarlo. En 1943, corresponsal ernie pyle escribió: “Dios mío, no creo que podamos continuar la guerra sin el jeep. Lo hace todo. Va a todas partes. Es tan fiel como un perro, tan fuerte como una mula y tan ágil como una cabra. Transporta constantemente el doble de lo que fue diseñado y sigue funcionando. Ni siquiera anda tan mal después de que te acostumbras. … El jeep es un instrumento divino de locomoción en tiempos de guerra”.